Opinie | Hoe de FC van een regenspatje een vlek maakt waar het hele sterrenstelsel in past

Trainer Frank Wormuth. Foto van ANP ANP

De club is ziek. Als bedrijf staat de betaald voetbalorganisatie er beter voor dan ooit en is het kerngezond. Maar op sportief vlak is de FC zwak en misselijk. En op media en pr-gebied is de Trots van het Noorden ronduit verrot. Alles bij elkaar opgeteld is de kwalificatie ziek de gemiddelde van al die medianen.

FC Groningen speelt een behoorlijke eerste helft in Utrecht, maar verliest uiteindelijk terecht van de Domclub. De nederlaag is ingecalculeerd en raakt me minder dan dan het andere dat rondom de FC speelt. Al de hele week maakt de club slechte beurt op slechte beurt in de media. Met vandaag de groteske interviews van aanvoerder Joey Pelupessy en trainer Frank Wormuth als voorlopig dieptepunt.

Het bijtincident

Maar eerst eem wat vooraf gaat. FC Groningen-speler Abraham woont in de Tasmantoren. Net zoals enkele andere spelers van de FC. Al langer klagen buren over overlast bij de club. Dat gaat rond in Stad. Daar vertelt FC-volger Wim Masker enkele weken geleden over in de Kon Veel Minder-podcast. En dat bereikt Stefan Bleeker, de clubwatcher van RTV Noord.

Begin oktober gaat het faliekant mis in de woontoren. De Amerikaanse stafford van Abraham bijt een chihuahua dood. Zomaar, zegt het baasje, een 17-jarig jonkie dat ook in de flat woont. Hij wil zijn hondje uitlaten, wacht op de lift, deuren gaan open, hond van Abraham stapt naar voren en bijt de chihuahua in een hap dood. Einde verhaal.

De directe aftermath

Huilen. In paniek naar huis rennen. Zusje terug naar plek des onheils om te checken, spot daar de vriendin van Abraham, die geld biedt om te voorkomen dat de slachtoffers naar de politie gaan. Dat doen ze wel. En ze contacten de media omdat dit het zoveelste gedoe is met spelers van de FC in de woontoren, waar de club van op de hoogte is, maar niet op acteert.

De politie komt ter plaatse, legt de hond van Abraham een voorlopige muilkorfplicht op en dat gebod wordt overgenomen door de gemeente, die daar over gaat. Daarnaast wordt de hond van Abraham opgenomen in het gevaarlijke honden-register. Dan is er echt wat aan de hand. En dat wordt door zowel de politie als het stadhuis bevestigd naar de clubwatcher van de regionale omroep. Die, zoals het een journalist betaamt, naast het checken van de feiten ook nog meerdere bronnen raadpleegt.

Journalistiek verantwoord stuk

Die vertellen in koor hetzelfde verhaal. En voegen daaraan toe dat Abraham zich niet houdt aan de muilkorfplicht. Daardoor zijn verschillende buren bang. Een ouder paar durft de kleinkinderen niet langs te laten komen in de flat uit vrees voor de stafford. Een ander neemt pepperspray mee bij het uitlaten van de hond, voor het geval de hond van Abraham weer bloeddorstig wordt.

Bleeker gaat met dit verhaal naar de FC. Naar Richard van Elsacker, de zelfbenoemde corporate communicator van de club. Na sikkom twee dagen komen club en speler met een reactie. Het spijt Abraham verschrikkelijk heel erg veel en hij zegt met de familie in gesprek te zijn in de hoop een oplossing te vinden. Daarnaast stipt de speler aan dat hij het jammer vindt dat ze naar de media zijn gestapt. Ja Sjaak. Dat komt omdat ze al langer last van je hebben. Omdat je poep hebt aan de muilkorfplicht. En omdat de club niks doet met de klachten. Dat Abraham in contact is met de familie, is ook nog eens gelul. Na publicatie hoorden ze wat van de kant van Abraham.

FC en damage control…

FC Groningen beschouwt het als een privékwestie, aldus de woordvoerder. En wil verder niet reageren. Sterker: een dag later wordt Bleeker door Van Elsacker op de club ontboden bij aanvoerder Pelupessy. Die deelt hem mee dat de selectie niet meer wil praten met de journalist en dat de technische staf zich daarbij aansluit. Ook dat mag. Maar het is enorm kinderachtig en keert als een boemerang terug.

Het nieuws over het bijtincident sukkelt wat op Noord en wordt amper opgepakt door andere media. De boycot en de aanleiding daarvan halen binnen een uur alle voorpagina’s. Veronica Offside spreekt er schande van en plakt een balkje over de ogen van Abrahams hond. Tal van landelijke journalisten hekelen de beslissing op Twitter en een groot deel van de supporters is woest en slaat de club met boze mails, tweets en reacties op Facebook om de oren. Verschrikkelijk stukje damage control .

Vergelijking met Iran

Vandaag is FC Groningen nog verder gaan wrijven in het spatje regenwater op de broekspijp. Waardoor inmiddels een vlek is ontstaan waar de hele Melkweg in past. Dat begint voor de wedstrijd als Wormuth voor de camera van ESPN aangeeft na de pot terug te willen komen op het incident. De focus moet eerst op de wedstrijd, meent de trainer.

Maar hij laat zich wel ontvallen dat mensen in Iran ook protesteren. Boeren in Nederland doen dat net zo. En nu ook de FC Groningen-spelers. “Ze hebben iets te zeggen.” Man. Man. Man. In Iran wordt gedemonstreerd tegen het verdwijnen en mishandelen van vrouwen die ageren tegen de hoofddoekplicht. De boeren vechten, in hun ogen, voor het voortbestaan. Eem los van hoe terecht die vrees is, dat is heel wat anders dan boos zijn om een journalistiek verantwoord stuk.

Pelupessy

Na de wedstrijd wordt het nog bonter. Pelupessy verschijnt als eerste voor de camera. De aanvoerder wil het vooral over de wedstrijd hebben. En vindt het vervelend dat “die jongen” (Abraham) er zo mee zit. “Daar baal ik van. Als team staan wij volledig achter hem. Daar hebben wij onze redenen voor. Wij supporten hem 100 procent. Ik hoop dat het goed gaat met hem. Dat is het allerbelangrijkste.”

Abraham zit op het moment dat Pelupessy de woorden uitspreekt vermoedelijk ergens in Zweden. Van de club heeft hij ‘vrij’ gekregen omdat hij ernstig wordt bedreigd. Dat is al langer gaande, meldt de website van FC Grunn. Maar na de publicatie is dat dermate ernstig geworden dat men genoodzaakt is Abraham naar zijn thuisland te laten gaan. Dat is uiteraard een zeer kwalijke zaak. Bedreigen is kansloos. Lager dan laag. Spijtig dat het Abraham overkomt, goed dat de club handelt. Stom dat ze daarbij niet naar het eigen handelen kijken.

Geen enkel oog voor familie van dode hondje

Want deze situatie komt natuurlijk niet door de boodschapper bij Noord. Dit speelt kennelijk al langer. En het is erger geworden, hoe afkeurenswaardig dat ook is, na de bijtactie van de hond van Abraham. Daar begint het mee, dat is de aanleiding. Niet een journalist die zijn werk doet en misstanden aan de kaak stelt.

Wat daarnaast uitermate vreemd is: er wordt geen woord gerept over de slachtoffers. Over het jonkie dat zijn geliefde hond nu moet missen. Over de brute slachtpartij recht voor zijn ogen. Logisch en goed dat de selectie achter hun teamgenoot staat. Maar een vleugje empathie was wel op zijn plaats geweest. Abraham is hier namelijk niet het slachtoffer van valse berichtgeving, die familie en dat jonkie specifiek zijn slachtoffer van de hond van Abraham. Zo is het.

FC: ‘We willen niks zeggen.” FC twee dagen later: “We krijgen geen kans iets te zeggen”

Vervolgens is het de beurt aan Wormuth. Die gelukkig niet opnieuw de ongelukkige vergelijking met Iran trekt. Maar wel weer grossiert in non-argumenten, ook nul aandacht heeft voor het leed van de familie en stoot zich opnieuw aan dezelfde steen.

De trainer verdedigt de boycot en toon zich solidair. “We hebben andere informatie die niet in de krant heeft gestaan. Daar willen de jongens op reageren. Ze waren niet tevreden met de berichten.” Op de vraag of de boycot wel de juiste weg is, antwoordt Wormuth: “De ploeg wilde iets zeggen. Daar hebben ze niet de kans voor gekregen in het openbaar.”

Een ezel stoot zich geen twee keer aan dezelfde steen

Proest. Wat slecht. De club heeft bijna twee dagen de tijd gehad om te reageren. RTV Noord heeft voorgesteld om het gesprek met Abraham aan te gaan. Maar dat wilde de FC niet. Sterker: de journalist krijgt een dag later te horen dat selectie en trainers niet meer met hem willen praten. En dan nu jenken dat ze geen kans hebben om in het openbaar erop te reageren? Unglaublich .

Verder meldt Wormuth nogmaals dat ze andere informatie van Abraham hebben. Verhalen die een ander licht op de zaak werpen. Maar wat precies, dat laat hij achterwege. Zowel voor de camera van ESPN als in de reactie naar Noord een paar dagen geleden. En als de club tegen Noord zegt bij de wederhoor over het incident: “Er speelt van alles rondom Abraham qua bedreigingen”, dan had Bleeker daar wat mee kunnen doen. Allemaal niet gedaan. Maar wel de schuld bij de media neerleggen.

Geen lessen geleerd van Vloet

Het doet denken aan de situatie met Vloet, de voetballer die een jong kind dood reed, bij Heracles. Daar zei Wormuth ook dat hij van de speler hoorde dat de verhalen over veel te hard en dronken rijden in de media niet klopten. Er was daarom geen reden om hem uit de selectie te halen. Het is inmiddels bekend hoe dat is afgelopen. De media hadden toch gelijk. Vloet jokte tegen de trainer, waar Wormuth naïef in trapte waardoor hij zelf in een moeilijke positie terechtkwam. Een hondje doodbijten is heel wat anders dan dronken en met veel te veel snelheid een kind doodrijden, maar er zit weinig lerend vermogen in.

De belangrijkste vraag is: hoezo wordt dit niet voorkomen. De club zit vol dure professionals die hiervoor zijn aangesteld. Hoewel: van bijvoorbeeld Matthias Mulder, de nieuwe teammanager, hoeven we wat dat betreft niet veel te verwachten. In zijn vorige leven was hij supporterscoördinator en in die hoedanigheid heb ik regelmatig met hem te maken gehad, niet altijd positief. Neem die keren dat ik ernstig bedreigd werd door sommige lieden rondom de FC. Daarover nam ik een paar jaar geleden contact op. Tevergeefs in eerste instantie. Het was mijn eigen probleem waar Mulder geen enkele rol in kon vertolken.

“Ik heb een hekel aan journalisten”

Ik ging er niet vanuit dat de club het zou oplossen. Maar iets meer empathie had ik wel verwacht. In ieder geval een gesprekje waaruit bleek dat het serieus werd genomen. Maar nee. Afgepoeierd binnen twee minuten. Dat werd een paar jaar later nog fnuikender, toen de bedreigings heviger en concreter werden.

Mulder wilde opnieuw geen gesprek. Na aandringen van Bas Kammenga, toen nog werkzaam bij de club, kwam dat er wel. Samen met Bas, iemand van Supportersproject en Mulder. Laatstgenoemde opende het gesprek met de idiote woorden: “Laat ik maar beginnen met dat ik een hekel heb aan journalisten. Maar goed, Willem wordt vanwege zijn werk bedreigd.” Ik donderde van mijn stoel. En Bas bijkans ook. Vanaf dat moment weet ik dat van Mulder weinig goeds, noch professioneels komt als het om media gaat.

WAAR IS DE PERSCHEF?

Maar dat is ook niet zijn taak. Hoewel hij vast zich stevig met deze discussie in de selectie heeft bemoeid, schat ik zo in. Net zomin Wormuth de communicatiedeskundige binnen de club is. Het is uiteindelijk het vakgebied en de verantwoordelijkheid van de perschef. Daarom vraag ik me ernstig af waarom Van Elsacker niet tegen Pelupessy zegt: “Wat je ook doet: begin met medeleven richting het jonkie en zijn familie. Dat het afschuwelijk is om voor je ogen je hondje afgeslacht te zien worden. En de boycot gaan we niet doen. Dat jullie je maatje willen beschermen is mooi. Maar we hebben hier te maken met een onafhankelijke medium, dat belangrijk is voor onze achterban. Zij gaan niet over onze opstelling en wij niet over waar zij wel of geen aandacht aan besteden. Daarbij komt dat het verhaal feitelijk klopt en als je geschoren wordt, moet je stilzitten om te voorkomen dat het overal gaat bloeden.”

En tegen Wormuth: “Zeg zo weinig mogelijk. Opper dat het in onderzoek is en we rust in de groep willen. Leef mee met Abraham, maar toon vooral affectie met de familie van het hondje. Meldt dat we vanuit de club een kaartje met bloemen sturen, doe ik vanmiddag op de bus. Dat we werken aan een goede oplossing. En leg de schuld niet bij de media. Trek ook geen bizarre vergelijkingen. Hou het sober.” Dat is niet gebeurd, terwijl dat het enige juiste antwoord is. Van Elsacker, met al zijn ervaring bij de VI en lokale kranten in Brabant, had dat moeten weten. Hij is niet voor niks aangesteld corporate communicator . Hij moet de selectie daarin sturen, de trainer en directie bij de hand nemen, de club naar buiten goed verkopen. Het mediabeleid is zijn pakkie an omdat hij er verstand van heeft en voor is opgeleid.

Schaam je kapot

Etaleer dat dan ook. Zet die club goed weg in de media. Hanteer de juiste damage control . Nu staan we nog meer voor lul in heel Nederland dan de stand op de ranglijst aan hoongelach veroorzaakt. Verliezen bij Utrecht kan want zo’n wedstrijd hangt van veel factoren af. Kijk alleen maar naar de bank van Utrecht. Dat andere gedoe is daarentegen simpel te voorkomen. En de winst die de club daarmee boekt is veel groter dan het sportieve verlies vanmiddag. Zo, die frustratie is eruit. Nu hopen dat ik komend weekend nog gewoon op mijn seizoenkaart naar binnen kan.