Ester uit Stad woont op Curaçao, dat zucht onder corona: “Er is geen plaats meer in ziekenhuizen”

Ester op Curaçao

De nieuwsberichten over Curaçao zijn behoorlijk onheilspellend. Het Caribische eiland dat onder het Nederlandse Koninkrijk valt heeft de meeste coronabesmettingen per honderdduizend inwoners van de hele wereld en dat heeft verregaande en rampzalige gevolgen, melden bijna alle kranten en omroepen. Stadjer Ester Herinckx (38), die op het eiland woont, ziet dat ook, maar ze heeft ook goede hoop op betere tijden.

De ziekenhuizen zijn vol, de IC’s overstromen, het (te weinige) zorgpersoneel is kapot gewerkt, medisch apparatuur is aan het opraken en het ministerie van Binnenlandse Zaken heeft alle Nederlandse vakantiegangers opgeroepen om het eiland te verlaten. Omdat Curaçao maar een klein eiland is, is het ook niet mogelijk om patiënten te spreiden over het land zoals in Nederland gebeurt. Gevolg is dat sommigen naar Columbia of andere omliggende landen worden gebracht.

“Blij dat we nog een inkomen hebben”

In het spoor van de verpletterende coronapiek groeit de armoede in record tempo omdat steeds meer mensen hun baan verliezen dankzij de coronacrisis en de harde afgekondigde lockdown. Kortom: alle alarmbellen gaan af op het eiland. Ook bij de Groningse Ester. Ester is eigenaar van de Pure Smoke Shop aan de Steentilstraat in Stad. Een paar jaar geleden is ze geëmigreerd naar het tropische eiland om ook daar een Smoke Shop op te zetten.

Met Ester zelf gaat het gelukkig naar omstandigheden goed. “We zijn in goede gezondheid en hoewel de winkel is gesloten, mogen we nog wel bezorgen. Daarmee hebben er een klein inkomen waar we net meer rond kunnen komen. Gelukkig maar, want bij de eerste lockdown is onze financiële buffer volledig opgegaan. Daar hoor je me niet over klagen hoor, want we zijn al lang blij dat de zaak nog bestaat en we überhaupt nog een inkomen hebben.”

“Mensen sterven thuis in eenzaamheid”

In Nederland worden ondernemers volop gesteund door de overheid met tig regelingen en tegemoetkomingen in de vaste lasten en personeelskosten. Dat is vaak niet voldoende, maar het is een stuk meer dan wat de ondernemers op Curaçao krijgen. Ester: “We krijgen minimale hulp van de overheid voor de personeelskosten.”

De overheid daar heeft ook wel wat anders aan de kop dan de personeelskosten van Pure. De IC-bedden zijn vol. Er is een groot gebrek aan zorgpersoneel en medische middelen raken op. Dat leest als een ellendige cocktail. Ester krijgt die informatie ook mee. “Er gaan verschillende verhalen rond op het eiland. Maar het is duidelijk dat de zorg aan de volle capaciteit zit. De IC van ons enige ziekenhuis ligt vol. Ze zijn druk bezig om in het oude ziekenhuis extra plekken te creëren. Maar het is de vraag of dat helpt, want er is geen personeel voor. Gevolg is dat er geen plek meer in de ziekenhuizen is voor mensen die doodgaan. Sommigen sterven nu thuis in eenzaamheid.”

Verkiezingen in maart op Curaçao, volgens experts een katalysator voor corona – foto van ANP

De armoede neemt snel toe

Door de volle ziekenhuizen worden mensen veel voorzichtiger, merkt Ester op. “Mensen zijn op zichzelf aangewezen en doen er alles aan om niet een been te breken, want daar heeft het ziekenhuis nu geen ruimte of tijd voor.” Daarnaast merkt de Groningse dat de armoede snel toeneemt. “Voor een hele grote groep mensen is er simpelweg geen inkomen meer. Meer dan de helft van de inwoners is inmiddels afhankelijk van voedselpakketten.”

Het piept en het kraakt dus aan alle kanten op het zonnige eiland. De zorg dreigt te bezwijken, de armoede groeit knetterhard en een enorme groep is afhankelijk van voedselvoorziening. De ideale voedingsbodem voor criminaliteit, vreest Ester. “Het is wachten op meer misdaad. Daar zijn wij in ieder geval erg bang voor.”

Verschillende oorzaken

Dat de situatie nu zo uit de hand dreigt te lopen, komt volgens Ester door een aantal factoren. “Er wordt veel meer getest en dus zijn er ook meer positieven. Daarnaast had het ziekenhuis geen geld om extra personeel op te leiden, wat ze mijn inziens na de eerste lockdown hadden moeten doen”, somt ze op. Maar de belangrijkste oorzaak is volgens Ester de gretigheid waarmee de grens met Aruba is opengegooid. “Op den duur waren de besmettingscijfers vrij laag. Toen hebben ze de grens met Aruba opengegooid. Amerikanen konden zonder test daarnaartoe reizen en wij ook. Ik vrees dat corona zo weer de kans heeft gekregen.”

Tot slot speelt het leven op Curaçao ook een rol, denkt Ester. “De Antilliaanse cultuur is absoluut een van de gezelligste culturen van de wereld. Families komen veel met elkaar samen om te feesten en dansen. Daar wordt het nodige bij gedronken waardoor de grenzen en maatregelen vervagen.”

“Curaçao komt er altijd weer bovenop”

Ondanks al die sombere berichten is Ester niet van plan terug te keren naar Groningen. “We zijn allemaal geraakt door corona. Of je er nou wel of niet in gelooft, feit is dat deze ziekte veel leed, gigantische tegenslagen en veel verdeeldheid met zich meebrengt. De nabije toekomst ziet er niet fantastisch rooskleurig uit, maar dit is mijn eiland en dit is mijn plek”, zegt ze vastberaden. Want naast alle misère brengt corona ook iets moois. Ester: “Ik waardeer het eilandleven, het bijhorende tempo en de kleine dingen meer dan ooit.”

Daarnaast brengt de rampspoed de mensen op het eiland juist dichter bij elkaar, constateert de Groningse. “Er is een grote saamhorigheid gekomen en je ziet echt dat we met z’n allen onze uiterste best doen om hier zo goed mogelijk doorheen te komen, misschien zelfs sterker. Er is hoop, er is medeleven en mensen zijn met elkaar begaan. Het eiland en de bewoners hebben meer voor de kiezen gekregen de afgelopen tientallen jaren. Dat is niet zonder slag of stoot gegaan, maar Curaçao komt er altijd weer bovenop.”

Afgelopen zomer, toen de cijfers laag waren – foto van ANP

Niet alleen maar negatief

Wat daarbij helpt, volgens Ester, is alles wat het eiland te bieden heeft. “Daarom weet ik zeker dat het toerisme uiteindelijk weer op gang komt en dat veel mensen daar weer werk in vinden. De binnenstad van Punda (Willemstad – red.) is nu een spookstad. Veel ondernemers zijn failliet of terug naar hun moederland gegaan. Maar dit geeft pandeigenaren ook de kans om hun vastgoed aan te passen aan de wensen van tegenwoordig. Dat moest sowieso gebeuren en dat proces wordt nu versneld in gang gezet. Zo hebben luxe hotels ineens leuke deals voor lokale mensen, steengoede restaurants bezorgen voor een redelijke prijs en er ontstaat veel ruimte voor kleine en creatieve ondernemers.”

Vooral uit dat laatste gegeven put Ester veel hoop voor de toekomst. “Uiteindelijk zullen de leegstand en blijvende vraag van toeristen er voor zorgen dat kleine en jonge ondernemers de kans krijgen om iets op te zetten. Het eiland zal er over een paar jaar heel anders uitzien, en dat zal zeker niet alleen negatief zijn.”

Corona op Curaçao

Curaçao heeft met 177 besmettingen op 100.000 inwoners de hoogste besmettingsgraad van de wereld op dit moment. Ter vergelijking: Nederland heeft 45 per 100.000. Afgelopen weekend zijn weer drie mensen overleden aan corona op het eiland. Twee daarvan in het ziekenhuis, eentje thuis omdat er geen bed meer vrij was. De afgelopen week zijn er drie nieuwe afdelingen ingericht in het ziekenhuis van Curaçao. Normaal heeft dat hospitaal 16 IC-bedden. Dat is aangevuld tot 30 bedden, maar die liggen inmiddels allemaal vol. Daarom wordt dagelijks bekeken of de capaciteit kan worden uitgebreid, maar dat gaat door het gebrek aan personeel vrij lastig.

Om corona in te dammen heeft Curaçao (157.000 inwoners) een hele strenge lockdown afgekondigd. De avondklok gaat al om 19:00 uur in en duur tot ’s ochtends vroeg. Daarnaast worden versneld 30.000 vaccins naar het eiland gestuurd. En het enige grote ziekenhuis op buureiland Aruba stopt vrijwel volledig met de reguliere zorg om coronapatiënten uit Curaçao te kunnen opvangen.

Psst, hier meer afleiding: